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J’avais vs J’ai eu

Question:oh quickly



Because it can’t be quick. Problem is, you see, there are two ways to say “I had”, depending on the context.

j'ai eu j'avais

Let’s take a look at them.

1. J’ai eu /jay ü/

Use this when “I had” means something that is over, that happened once or in an isolated event. Or even in a series of isolated events. As long as it wasn’t a habit.

In English, “J’ai eu” corresponds to:

  • I (once) had
  • I’ve had
  • I got

J’ai eu une bonne note!   LISTEN
I had a good grade!

Je suis en retard parce que j’ai eu un empêchement.   LISTEN
I am late because I’ve had something come up (because something came up). 

Pour Noël, j’ai eu une nouvelle voiture.    LISTEN
I got a new car for Christmas.


“J’ai eu” is what is called the “passé composé”:


avoir passé composé

Use J’ai eu with:

  • Une fois
  • Hier
  • À plusieurs reprises
  • Quelques fois

Try It Out: 

Une fois, il (had) un accident.  accident

(scroll down for answer)


Oui, c’est ça! Une fois, il a eu un accident.    LISTEN
                          Once, he had an accident.

Je (got) un cadeau hier.cadeau

(scroll down for answer)


Oui, c’est ça! J’ai eu un cadeau hier.    LISTEN
I got a present yesterday.

Vous (have had) un rhume.snif

(scroll down for answer)


Oui, c’est ça! Vous avez eu un rhume.    LISTEN
You’ve had a cold.

2. J’avais

When you want to say “I had” and it describes a situation, a mood, a sensation, a state or a habit in the past, use “J’avais”.

In English, “j’avais” corresponds to:

  • I had
  • I was having
  • I used to have
  • I would (always) have
  • I (formerly) had

Il avait un  nez rouge. (= description)    LISTEN
He had a red nose.

On avait du plaisir. (= mood)    LISTEN
We were having fun.

Avant, on avait une voiture. (= state of things)    LISTEN
We used to have a car before.

Après l’école, j’avais toujours une collation. (= habit)    LISTEN
After school I would always have a snack.

Voici l’uniforme que j’avais en 5ème année. (= description)     LISTEN
Here is the uniform I formerly had in fifth grade.

images (2)

“J’avais” is what is called the “imparfait”:


avoir imparfait

Use “J’avais” with…

  • avant
  • Dans le temps
  • Autrefois
  • à l’époque
  • Quand j’avais (+ âge)

Try It Out:

Avant, Je (would have) toujours mal à la tête. mal de tête

(Scroll down for answer)


Oui, c’est ça! Avant, j’avais toujours mal à la tête.    LISTEN
Before, I would always get a headache. 

La malade (had) les yeux rouges. yeux rouges

(Scroll down for answer)


Oui, c’est ça! La malade avait les yeux rouges.    LISTEN
 The patient’s eyes were red.

Autrefois, on (used to have) plus de temps. time1

(Scroll down for answer)


Oui, c’est ça!   Autrefois, on avait plus de temps.    LISTEN
 In the old days, we used to have more time. 

j'avais vs j'ai eu


vincent avait la grippevsBedmaking_tns
             Vincent was sick with the flu.                                Vincent has had the flu.

LISTEN                                                     LISTEN


il avait toujours peurvsouf
                     He was always scared.                                                   He got scared. /That was close.

LISTEN                                                              LISTEN


deux ansvs souffler bougies  2 ans
                    When I was 2…                                                                         When I turned 2…

LISTEN                                                           LISTEN


Il avait de l'argentvs a eu de l'$
                                  He had money.                                                         He got money.

LISTEN                                                           LISTEN


Over To You!

Avant, il (used to have) un chien. chienchien

(Scroll down for answer)


Oui, c’est ça! Avant, il avait un chien.   LISTEN
    Before, he used to have a dog.

Je (got) des contraventions quelques fois.Gerald_G_Police_man

(Scroll down for answer)


Oui, c’est ça! J’ai eu des contraventions quelques fois.   LISTEN
    I had tickets a few times.

Autrefois, on (would have) de la neige en octobre.neige

(Scroll down for answer)


Oui, c’est ça! Autrefois, on avait de la neige en octobre.  LISTEN
  In the old days, we had snow in October.


© Ouicestca 2013, tous droits réservés.

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5 thoughts on “J’avais vs J’ai eu

  1. I appreciate this post dearly. I had always a hard time trying to get the difference between these two but you made it so clear! Thanks!

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